Estudio de Casos Ambientales

Manejo Seguro y Responsable del Cianuro en Minera Penmont

El cianuro de sodio se utiliza en solución acuosa para disolver y extraer el oro de rocas metalíferas. Sin embargo, a concentraciones altas, el cianuro de sodio puede ser peligroso para la salud de los seres humanos y de muchos organismos vivientes. Por lo tanto, tenemos un fuerte compromiso con el manejo seguro y responsable del cianuro para garantizar condiciones de seguridad para nuestro personal, contratistas, comunidades que nos rodean y el medio ambiente.

Responsibility Environment Case Study 3

El “Código del Cianuro”, desarrollado por el Instituto Internacional para el Manejo del Cianuro (ICMI, por sus siglas en inglés), establece las mejores prácticas para el transporte, almacenamiento, uso y desecho del cianuro. “Minera Penmont” es signataria del Código del Cianuro. El ICMI da seguimiento al cumplimiento del Código del Cianuro a través de auditorías de terceros independientes. Se requiere que las operaciones certificadas como las de “Minera Penmont” vuelvan a ser certificadas por el ICMI cada tres años. La auditoría y certificación son procesos exhaustivos que requieren de un tiempo significativo para que las empresas y los auditores elaboren y revisen toda la información de respaldo.

Minera Penmont compra Cianuro de Sodio exclusivamente a fabricantes certificados por el ICMI (Cyanco y Dupont). El cianuro de sodio es transportado y entregado a nuestras instalaciones por transportistas certificados por el ICMI, siguiendo protocolos adecuados para el manejo seguro del cianuro. El Cianuro de Sodio se suministra a nuestras operaciones ya sea como líquido o en briquetas sólidas. El Cianuro de Sodio líquido (~30% de solución acuosa) se transporta en camiones cisterna y se descarga en el sitio en nuestro tanque de almacenamiento. Las briquetas sólidas (~98% de pureza) se transportan en contenedores certificados por ISO, diseñados de tal manera que el cianuro pueda ser disuelto en una solución con pH elevado. El valor del pH de las soluciones de cianuro se mantiene elevado durante la disolución para prevenir la volatilización del peligroso gas cianuro de hidrógeno (HCN). La solución resultante se bombea posteriormente a nuestro tanque de almacenamiento. Durante toda la descarga de Cianuro de Sodio, aplicamos estrictas medidas de Salud y Seguridad para prevenir derrames y exposición de nuestros empleados y contratistas al cianuro. También movilizamos a nuestros equipos de respuesta para que estén listos para contener fugas o responder a incidentes que causen exposición de nuestros empleados y contratistas al cianuro.

El proceso utilizado por Minera Penmont para extraer oro del mineral se conoce como “lixiviación en patios”. En este proceso, se apila el mineral en capas sobre una membrana impermeable conocida como “plataforma de lixiviación”. La solución de cianuro se suministra a gotas en los patios mediante un sistema de irrigación por goteo. La solución se percola a través de las capas de los patios, lixiviando el oro del mineral. La solución de cianuro aplicada es, de hecho, agua que contiene una concentración muy baja de cianuro de sodio (~0.5% de solución). La plataforma de lixiviación está hecha de una cubierta de tela impermeable hecha de polietileno de alta densidad (HDPE) para recuperar la solución rica y proteger el agua subterránea de filtraciones. El pH se controla durante todo el proceso (pH>10.5 – altamente alcalino) utilizando cal viva para garantizar que, al añadir la solución de cianuro, no se genere gas cianuro de hidrógeno (HCN) y el cianuro permanezca como solución, listo para disolver el oro. La solución con contenido de oro resultante se recolecta en la plataforma de lixiviación y se canaliza a la planta Merrill-Crowe para su procesamiento posterior. 

La planta Merrill-Crowe separa el oro y la plata utilizando un proceso para filtrar la solución rica, removiendo el oxígeno y precipitando los metales deseados (utilizando zinc). El precipitado de oro/plata se funde para formar barras brutas e impuras que son enviadas a una refinería. La solución residual se devuelve al proceso de la plataforma de lixiviación, permitiendo a nuestras operaciones reducir el uso de agua nueva en nuestros procesos. Además, nuestras plantas de procesamiento tienen estanques de contingencia para almacenar la solución cuando la velocidad del flujo de entrada excede la capacidad de procesamiento, por ejemplo, cuando la lluvia aumenta los volúmenes.

Responsibility Environment Case Study 1

Nuestras instalaciones y procesos están diseñados para prevenir la exposición de nuestros empleados y el medio ambiente al cianuro. Estar listos para emergencias es un componente clave de nuestra estrategia para manejar el cianuro de manera responsable. Se da capacitación a los transportistas certificados para que sean los primeros en responder en caso de un incidente mientras transportan el cianuro. Nuestros equipos de respuesta a emergencias y de rescate están capacitados y equipados para responder en caso de accidentes que involucren exposiciones de los trabajadores al cianuro. Nuestro personal recibe parte de su capacitación en el prestigioso centro de capacitación Texas A&M TEEX, en Houston. Para fomentar la conciencia colectiva, nuestra estrategia de comunicación interna difunde información sobre cómo reconocer los primeros síntomas de envenenamiento por cianuro y cómo reaccionar oportunamente.

Responsibility Environment Case Study 2

Además, involucramos activamente en la preparación para emergencias a los grupos de interés, tales como el Departamento de Protección Civil y de Bomberos del municipio de Caborca, para que respondan efectivamente a emergencias por cianuro. Minera Penmont tiene un convenio activo con el Hospital San Javier, en Caborca, para responder a emergencias médicas relacionadas con Cianuro. También involucramos activamente a otras partes interesadas, tales como la Cruz Roja y las Autoridades Nacionales de Salud (el Instituto Mexicano del Seguro Social y la Secretaría de Salud).

Responsibility Environment Case Study 4

La participación de las comunidades en el manejo de cianuro responsable es esencial. Nuestro equipo de relaciones con las  comunidades ha puesto en marcha un programa permanente de visitas a nuestras instalaciones, donde explicamos nuestro enfoque para manejar de manera segura el cianuro y cómo estamos preparados para emergencias. Como parte de nuestro compromiso de administración ambiental, la norma ISO 14,001, Sistema de Administración Ambiental, de Minera Penmont respalda los requisitos del Código del Cianuro para proteger el medio ambiente. Además, ponemos en marcha medidas para proteger a las aves de la exposición al cianuro en estanques de contingencia y dar seguimiento a la salud e integridad de la plataforma y las tuberías de lixiviación para prevenir derrames.

Minera Penmont tiene un plan para el cierre de la mina que considera una estrategia para neutralizar el mineral colocado en los patios. Este plan también considera las medidas necesarias para desmantelar la infraestructura completa relacionada con el manejo de cianuro.